Sifilisul are o evoluţie în patru stadii, fiecare stadiu avînd simptome aparte: primar, secundar, latent (ascuns, fără simptome) şi terţiar.

Sifilisul primar

Este perioada în care apare un sancru, leziune de obicei nedureroasă, în zona de pătrundere al bacteriei în corp. De obicei are loc în primele 3 săptămîni de la expunere, dar limitele intervalului sînt de 10-90 zile. Sancrul durează 28-42 de zile, după care se vindecă fără tratament, lăsînd în urmă o cicatrice subţire. Acest lucru nu înseamnă că persoană respectivă s-a vindecat sau că nu mai este contagioasă, ci doar că a trecut la al doilea stadiu de infectare.

Persoana infectată este foarte contagioasă în timpul stadiului primar: este suficient contactul dintre aceste leziuni cu sîngele şi mucoasa unei persoane sănătoase pentru a fi la rîndul ei infectată. La bărbaţi sancrul apare frecvent în regiunea genitală fiind vorba de o BTS (boală cu transmitere sexuală) şi, de obicei dar nu întotdeauna, pe penis. La femei sancrul poate apăre la nivelul organelor genitale externe sau interne. Sancrul poate trece neobservat atunci cînd apare la nivelul vaginului sau a cervixului (partea inferioară a uterului) deoarece leziunile sînt nedureroase şi greu de remarcat.

Sancrul poate apare şi în alte părţi ale corpului, precum cavitatea bucală, dar şi în funcţie de locaţia rănilor care au intrat în contact cu leziunile infectate. Cînd se întîmplă acest lucru, sancrul este de obicei inflamat şi produce puroi.

Creşterea în volum a limfo-ganglionilor (adenopatia) apare de obicei în apropierea zonei unde se găseşte sancrul.

Sifilisul secundar

Este caracterizat de o erupţie care apare la 4-10 săptămîni dupa apariţia sancrului, uneori chiar inainte ca acesta să se fi vindecat, şi care se răspîndeşte pe întreg corpul, incluzînd palmele şi plantele (porţiunea din talpă care e în contact cu solul cînd stai în picioare). Leziunile au o culoare roşu-maroniu, dar la persoanele cu pielea închisă la culoare pot avea o culoare mai deschisă decît pielea din jur, sînt mici (mai puţin de 2 cm) şi pot fi confundate cu alte leziuni tegumentare. Leziuni deschise şi de dimensiune redusă pot fi prezente la nivelul mucoaselor şi pot conţine puroi. Leziunile umede au un aspect aparte şi sînt numite condiloma lata.

Erupţia se vindecă fără tratament şi fără a lăsa cicatrici după o perioadă ce variază de la două pînă la 12 săptămîni de la apariţie. Dupa vindecare pielea poate rămîne usor decolorată. Vindecarea erupţiei nu înseamnă că persoana respectivă s-a vindecat sau că nu mai este contagioasă, de fapt bolnavul este foarte contagios în stadiul al doilea al sifilisului.

Sifilisul latent (ascuns)

Stadiul latent (ascuns) apare la un an după debutul infecţiei şi este lipsită de simptome – este perioada latentă a sifilisului. Ea poate dura de la 1 an pînă la 40 de ani, depinzînd de la caz la caz, iar în acest stadiu diagonisticul poate fi pus corect numai pe baza analizelor de sînge, istoricului înregistrat al bolii sau în urma naşterii unui copil cu sifilis congenital.

Bolnavul este contagios în prima parte a acestui stadiu, în unele situaţii rămîne contagios şi în a doua parte a perioadei de latenţă.

Aproximativ 20-30% dintre cei infectaţi cu sifilis prezintă recăderi (fie una, fie mai multe) ale bolii în acest stadiu, adică simptomele reapar. În aceste situaţii bolnavul nu mai transmite boala prin contact direct, dar o femeie gravidă poate transmite boala fătului, poate avea un avort sau poate naşte un copil mort din cauza sifilisului.

Sifilisul terţiar (stadiul tîrziu)

Este ultimul şi cel mai distructiv stadiu al sifilisului. Această etapă poate să apară la un an de la infectare, în orice moment al vieţii atunci cînd bolnavul nu este tratat, sau niciodată. Totul depinde de reacţia organismului şi de tratamentul pe care o persoană infectată îl primeşte.

Sifilisul terţiar poate produce afecţiuni grave ale vaselor de sînge şi inimii (sifilisul cardio-vascular), orbire, tulburări mentale şi afecţiuni ale sistemului nervos (neuro-sifilisul este acea complicaţie care afectează creierul şi meningele), dar chiar şi moartea. Simptomele sifilisului terţiar depind de complicatiile care apar, una dintre ele fiind gomele sifilitice (leziuni mari, situate pe piele sau în interiorul corpului).